Carlos Enrique Gabaldón Vivas: La tecnología de refinación en la industria petrolera

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La refinación es un proceso importante para el aprovechamiento del petróleo en todas sus amplias posibilidades que implica el uso de tecnologías. Como un conocedor de la industria petrolera, Carlos Enrique Gabaldón Vivas nos comenta el proceso y los primeros inicios de refinación en la industria petrolera y la importancia como valor en la sociedad para una mejor calidad de vida.

La refinación del crudo

Es el proceso de conversión del crudo en productos intermedios y finales de uso directo, a través de un conjunto de operaciones químicas, en instalaciones avanzadas para obtener la mejor refinación del producto con la mejor calidad. Dicha actividad depende de la estrategia global de comercialización de los hidrocarburos y está determinada por los patrones de consumo y demanda de productos para los mercados internos y externos, así como la comercialización del petróleo en estado crudo.

La refinería es un complejo industrial donde el petróleo crudo es sometido a una serie de procesos físicos y químicos, que permiten extraer una buena parte de la gran variedad de componentes que contiene, y que son de gran utilidad en la vida cotidiana.

Fraccionar el crudo se basa en los principios físicos de la destilación, por ello cuentan con altas columnas o torres que generan altas temperaturas, posibilitando la condensación de componentes con distintos puntos de ebullición.

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Los productos que se obtienen del proceso de refinación son:

  • Gas de refinería.
  • Gas licuado.
  • Gasolina de motor.
  • Querosén.
  • Gasolina de aviación.
  • Diesel.
  • Residuales.
  • Bases lubricantes.
  • Asfalto.
  • Coque.
  • Parafinas.

Asimismo, después de la refinación, la industria petroquímica transforma una porción de las naftas y el gas que obtienen del petróleo en productos de uso frecuente en el hogar, la agricultura y el transporte, como por ejemplo:

  • Detergentes.
  • Fertilizantes.
  • Pesticidas.
  • Cauchos sintéticos.
  • Plásticos.
  • Pinturas.
  • Solventes, entre otros.

Carlos Enrique Gabaldón Vivas: Del petróleo tradicional hasta la gasolina

Desde su aparición, el petróleo solo representó para nuestros ancestros un líquido negro y viscoso que emergía del interior de la tierra y que era empleado en un principio para:

  • Calafatear embarcaciones.
  • Genera fuego y luz.

Conocida por los indígenas como Mene, la idea de utilizar esa sustancia pegajosa como fuente de energía con fines comerciales fue uno de los principales motivos para la creación de la primera empresa de refinería, respondiendo así a las necesidades de los interesados.

En aquel momento, la refinación atendía al proceso de destilación del alcohol etílico, en recipientes cerrados y a altas temperaturas, separando del crudo aquellos productos que se distinguían por sus características de generación de calor, fluidez y poder combustible. Los residuos fueron utilizados como grasas lubricantes.

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Cronológicamente, los inicios de la refinación en Venezuela fueron:

  • Petrolia del Táchira: Fue la primera empresa refinadora en 1882, con capacidad para procesar un equivalente a 15 barriles diarios, abasteciendo de querosén a las poblaciones vecinas en la cordillera andina.
  • Val de Travers Asphalt Co.: En 1900, instalando una pequeña planta para tratamiento de asfalto.
  • New York and Bérmudez: Construyó una planta para procesar asfalto en Guanoco en 1910.
  • Caribbean Petroleum Company: Se estableció en San Lorenzo, estado Zulia en 1917.
  • Lago Petroleum: Fundada en 1925 Cabimas, estado Zulia.
  • West India Oil Company: Construida en 1929, en La Arriaga, estado Zulia. Es fue la mayor para la época en esa jurisdicción.

A partir de los años 30 comenzó la instalación de grandes industrias de refinería en otras localidades, hacia el centro y oriente del país, destacando el avance de la tecnología combinadas con los hidrocarburos fósiles que son activos de alto valor estratégico para cualquier sociedad o nación en particular.

La tecnología en cualquiera de sus formas (desde los productos hasta el conocimiento) son tan antiguas como el hombre y tienen un amplio campo de aplicación, para mejorar la calidad de vida de las personas. Hoy en día, la mayoría de las naciones dependen en gran medida del petróleo y el gas, y la tecnología para la búsqueda, extracción y refinación está mucho menos difundida; sin embargo, ampliamente desarrollada.

El talento humano especializado para la administración de estas tecnologías tiene un alto valor, siendo una ventaja contar con ello. La industria petrolera sigue avanzando hacia la exploración, producción y refinación de petróleo y gas. Cada país puede obtener una gran influencia geopolítica al obtener la tecnología necesaria en cuanto a:

  • Producción.
  • Refinación de petróleo y gas.
  • Talento humano que administre la tecnología.