Carlos Enrique Gabaldón Vivas: Las refinerías y la transformación del petróleo

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En esta oportunidad, Carlos Enrique Gabaldón Vivas nos cuenta todo lo que debemos saber sobre las refinerías y su importancia para la transformación del petróleo una vez extraído del yacimiento; este proceso se realiza a través de un conjunto de operaciones que se denominan proceso de refino, para extraer productos que son útiles para el uso del hombre.

¿Qué son las refinerías?

Las refinerías son instalaciones o plataformas industriales donde se transforma a partir de un proceso el crudo de petróleo, y se producen una serie de derivados que se emplean como combustibles. A ese conjunto de operaciones que se realizan para conseguir estos productos se les denomina “procesos de refino”.

El refino del petróleo se sirve de diferentes técnicas con objeto de obtener un máximo de productos de gran valorización. Estos procesos se llevan a cabo en las refinerías, donde se trata el petróleo para producir una serie de productos comercializables.

La estructura de cada refinería debe tener en cuenta todas las diferentes características del crudo, por ello debe ser concebida para tratar una gama bastante amplia de crudos. Sin embargo, existen algunas refinerías creadas para tratar solamente un único tipo de crudo, que son casos específicos, en los que las reservas estimadas de dicho crudo son consecuentes.

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Imagen de PDVSA Facebook Oficial

La finalidad de la industria del refino es el de obtener del petróleo la mayor cantidad posible de productos de una calidad y una utilidad bien determinadas. Los derivados son muy diversos, como por ejemplo:

  • Gases ligeros, como el propano y el butano.
  • Fuelóleo.
  • Asfaltos.
  • Gasolinas.
  • Gasoil.
  • Aceites lubricantes.

Por su composición, el petróleo, al ser un hidrocarburo, contiene todos estos productos en potencia, cuyos dos elementos son el carbono y el hidrógeno, que al combinarse entre sí pueden formar una infinita variedad de moléculas o cadenas de moléculas.

Carlos Enrique Gabaldón Vivas: Sistemas de refinería

La refinería es el espacio físico donde se ubican los procesos de separación física o de conversión, necesarios para la transformación de hidrocarburos en productos refinados (combustibles y especialidades). El tipo y número de procesos depende del tipo y calidad de productos requeridos por el mercado, así como el crudo a procesar.

El petróleo que se extrae de las plataformas terrestres o marítimas se transporta a través de grandes barcos que van a los lugares de destino; conduciéndose el líquido negro del petróleo por un oleoducto que acaba en una refinería, donde se almacena este producto. Una vez en la refinería, se almacena en depósitos de gran tamaño, separando los crudos en función de su contenido en azufre, al igual que en los procesos de tratamiento.

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Imagen de PDVSA Facebook Oficial

En función de la demanda del mercado, se trata primero el crudo de bajo contenido en azufre, antes de pasar a tratar el crudo de alto contenido en azufre, para evitar la contaminación de los productos salidos de cada tipo de crudo. En el caso inverso, los productos provenientes del tratamiento del crudo de bajo contenido en azufre son dirigidos hacia depósitos de almacenamiento de productos de alto contenido en azufre durante algunas horas, para ser tratados de nuevo más tarde.

Desde 1860, en Venezuela la refinación ha sido parte de la cadena medular de la industria petrolera, como también impulsó el estudio para incrementar los derivados extraídos y su rendimiento. Hoy en día, PDVSA realiza sus operaciones de procesamiento del crudo a través de 15 refinerías: seis en Venezuela y nueve en el resto del mundo.