Carlos Enrique Gabaldón Vivas: ¿Por qué los hidrocarburos siguen siendo imprescindibles?

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La industria de la automoción ha dependido de los combustibles fósiles durante la mayor parte de su existencia, pero la crisis climática y la búsqueda de la descarbonización han hecho que las administraciones pretendan cambiar eso, cuando se estima que pasarán al menos cinco décadas para hacer cambio de los hidrocarburos a las energías alternativas. Carlos Enrique Gabaldón Vivas comparte cómo es necesaria la energía fósil para lograr este cambio.

Hidrocarburos imprescindibles para lograr la transición energética

Al vehículo con motor de combustión aun le quedan muchos años de vida y, por tanto, los combustibles fósiles deben seguir presentes en las próximas décadas, para pasar al coche eléctrico, que poco a poco se convierte en la opción mayoritaria de compra.

Para poder mantener una vida moderna, es importante entender que se debe a los hidrocarburos disponibles oportunamente en los mercados, una realidad que se mantendrá por lo menos de tres a cinco décadas más, mientras la ciencia y la tecnología avanzan.

El desafío que presentan las energías alternativas es su intermitencia, que las hace no disponibles y muy costosas para atender una creciente demanda de energía, firme a menor costo, comparada a la alternativa que tenemos con los hidrocarburos, que se pretenden eliminar inmediatamente.

Además, se deben hacer inversiones necesarias y oportunas en exploración y explotación de hidrocarburos, de lo contrario se tendrá precios más elevados del diésel, gasolina, jet fuel, GLP y gas natural, inclusive, hasta desabastecimientos.

La menor producción de petróleo, disrupción de entrega de petróleo pesado, sumada a la escasa capacidad en refinación en el planeta, está llevando a los hidrocarburos a precios muy elevados globalmente.

La transición energética solo se logrará de forma masiva con inversiones en exploración y explotación en minería, que se requerirán para fabricar:

  • Billones de baterías de almacenamiento (celulares, vehículos y de respaldo).
  • Trillones de paneles solares.
  • Millones de torres eólicas.
  • Cobre y otros minerales necesarios.

Esto es necesario para poder expandir las redes eléctricas y construir un planeta eléctrico, libre de hidrocarburos.

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Origen de los hidrocarburos y sus derivados

Para elaborar combustibles fósiles como la gasolina, el diésel o el queroseno es necesaria la presencia de hidrocarburos, compuestos químicos orgánicos elaborados a partir de petróleo, gas natural o carbón, que pueden encontrarse en estado líquido, gaseoso o sólido, están formados exclusivamente por hidrógeno y carbono y provienen principalmente de la refinación de petróleo.

Aunque los hidrocarburos son principalmente conocidos como materia prima para los mencionados combustibles, también son importantes para otras aplicaciones. La industria química y petroquímica se sirve de ellos para la elaboración de colorantes, materiales plásticos, grasas, gomas, fibras sintéticas y asfaltos, entre otros.

De ahí que uno de los principales retos de la descarbonización sea liberar a la industria de los imprescindibles hidrocarburos.

Tipos de hidrocarburos

En función de su estructura química, tenemos tres grupos principales de hidrocarburos:

  1. Lineales: los átomos de carbono forman una cadena lineal.
  2. Ramificados: a la cadena lineal principal se le unen otros carbonos.
  3. Cíclicos: los átomos de carbono de cada extremo de la cadena lineal se unen, formando un anillo.

Además, la presencia de enlaces simples, dobles o triples determina también el tipo de hidrocarburo.

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Características de los hidrocarburos

Aunque cada tipo de hidrocarburo cuenta con sus propias cualidades, podemos decir que existen ciertas características comunes a todos ellos:

  • Hidrofóbicos.
  • Biodegradables.
  • Lipofílicos.

Otra de las cualidades de los hidrocarburos es que el resultado de la combustión de los mismos depende de si es completa o incompleta, de ahí que los fabricantes de motores se esmeren tanto en mejorar dicho proceso. Y es que, si la combustión de un hidrocarburo se realiza por completo, el resultado es agua y dióxido de carbono (CO₂). Sin embargo, si esta no se realiza por completo, se producirá monóxido de carbono (CO), además de agua.

El CO₂ es un gas de efecto invernadero inofensivo para la vida humana y animal, aunque contribuye al calentamiento global. El CO, en cambio, es venenoso; además, es inodoro e incoloro, siendo perjudicial para el planeta en general.