Carlos Enrique Gabaldón Vivas: Sistema de refinación venezolano

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Desde los inicios de la explotación petrolera venezolana el proceso de refinación ha sido clave para el desarrollo de la industria. Como experto en ingeniería petroleraCarlos Enrique Gabaldón Vivas comparte en este artículo las refinerías venezolanas donde ocurre el proceso de separación física o de conversión necesarios para la transformación de hidrocarburos en productos refinados, que ha obtenido una evolución importante en el tiempo, para obtener los mejores productos en el menor tiempo posible.

Las refinerías venezolanas

Desde 1860, la refinación ha sido parte de la cadena medular de la industria petrolera, como también impulsó el estudio para incrementar los derivados extraídos y su rendimiento.  Hoy en día, PDVSA, realiza sus operaciones de procesamiento del crudo a través de 15 refinerías: seis en Venezuela y nueve en el resto del mundo.

Refinación Nacional

El Sistema de Refinación Nacional comprende seis refinerías, que cuentan con una capacidad de procesamiento de 1 millón 303 MBD, de los cuales 52% se destina al mercado local y 48% para la exportación:

1. Centro de Refinación Paraguaná (CRP)

Tiene una capacidad nominal de 971 MBD, conformado por las refinerías Amuay y Cardón, ubicadas en la Península de Paraguaná, en el estado Falcón, y la Refinería Bajo Grande, en el estado Zulia, destinada a la producción de asfalto.

  • La Refinería Amuay: inició sus operaciones en el año 1950, y posee actualmente una capacidad de 645 MBD, y cuenta con cinco unidades de destilación primaria.
  • La Refinería Cardón: entró en funcionamiento en el año 1947. Tiene una capacidad de 310 MBD, y cuenta con cuatro unidades de destilación primaria.
  • La Refinería Bajo Grande: ubicada en el estado Zulia, fue inaugurada en 1956. Actualmente posee una capacidad de 16 MBD, y cuenta con una unidad de destilación primaria.

La alimentación a las refinerías de CRP proviene principalmente de los yacimientos de occidente en la cuenca del lago de Maracaibo, por la vía de tres oleoductos y sucesivamente mediante buques con crudos de la Faja Petrolífera del Orinoco.

De los productos obtenidos en el CRP, 55% se destina al mercado interno y 45% al mercado de exportación, con despacho de productos a países del Caribe, Centro y Suramérica, Europa y África.

2. Refinería El Palito

Esta infraestructura, ubicada en el estado Carabobo, inició operaciones en 1960. Posee una unidad de destilación primaria con una capacidad de procesamiento de 140 MBD de crudo mediano. La alimentación a la refinería El Palito proviene de los campos ubicados en la cuenca Barinas-Apure, así como del crudo liviano Mesa 30 del oriente. De los productos obtenidos en este Complejo de Refinación se destina 79% al mercado local y 21% para la exportación hacia los países de América y Asia.

3. Complejo de Refinación Oriente

Localizado en el estado Anzoátegui, posee una capacidad total de procesamiento de 192 MBD de crudos livianos y pesados, y está conformado por:

  • Refinería Puerto La Cruz: inició operaciones en el año 1950. Actualmente, cuenta con tres destiladoras atmosféricas principales (DA-1, DA-2 y DA-3) con capacidad de procesamiento de 187 MBD.
  • Refinería San Roque (SRQ) (DA -4): entró en funcionamiento en el año 1952. Actualmente, procesa cinco MBD de crudo parafinoso, siendo la única infraestructura orientada a la producción de parafinas en Venezuela.

La alimentación a las refinerías del Complejo de Refinación de Oriente son crudos livianos de las cuencas de Anzoátegui y Monagas y de crudo parafinoso de Anaco. De los productos obtenidos en este Complejo de Refinación, se destina 44% al mercado local y 56% para el de exportación, dirigido a los países del Caribe, América, Europa y Asia. 

Adicionalmente, se está ejecutando el proyecto de Conversión Profunda en Puerto La Cruz, cuya orientación es el procesamiento de crudo pesado y extrapesado de la Faja Petrolífera del Orinoco Hugo Chávez.

Carlos Enrique Gabaldón Vivas: El Proceso de Refinación de Petróleo

Los aceites, productos de petróleo, químicos, biocombustibles y gases son las sustancias que se manipulan en forma diaria en todo el mundo, y en su mayoría proviene de la refinación del petróleo, que es un proceso complejo utilizado para separar las fracciones de los diversos hidrocarburos del petróleo en su estado crudo.

Los hidrocarburos son moléculas que contienen hidrógeno y carbono y el carbono viene en diversas longitudes y estructuras, de ahí radica que contengan mucha energía. Los cinco procesos básicos de refinación de petróleo son:

  • Separación (mediante la destilación o absorción).
  • Craqueo (rompimiento de grandes cadenas de moléculas en moléculas más pequeñas).
  • Reformación (redisposición de la estructura molecular).
  • Combinación (combinar moléculas más pequeñas con el fin de obtener moléculas más grandes).
  • Tratamientos (remoción química de los contaminantes).
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Los hidrocarburos (compuestos) difieren en las longitudes de su cadena de hidrocarburos, dando como resultado diferentes puntos de ebullición: Cuanto más larga es la cadena, mayor es el punto de ebullición. Los refinadores aglomeran ciertos compuestos en grupos llamados fracciones.

La manera más antigua y común de separarlos es la destilación fraccionaria: básicamente calientas (hierves) el petróleo crudo (en la columna de destilación fraccionaria). A medida que el vapor se eleva a través de las bandejas en la columna, se enfría y se condensa para formar un líquido. Las diversas fracciones de líquidos se colectan en bandejas y podrán ser posteriormente transferidas a los condensadores para su enfriamiento adicional antes de ser enviadas a los tanques de almacenamiento.

Sin embargo, muy pocos componentes que salen de la columna de destilación fraccionaria están listos para el mercado. Muchos de ellos requieren un mayor procesamiento químico (por ejemplo, la reformación, combinación) dentro de otras fracciones.

Las fracciones destiladas y químicamente procesadas son luego tratadas para remover las impurezas, como lo son los compuestos orgánicos que contienen:

  • Azufre.
  • Nitrógeno.
  • Oxígeno.
  • Agua.
  • Metales disueltos.
  • Sales inorgánicas.

Luego de ser tratadas, las fracciones son enfriadas y luego mezcladas para elaborar diversos productos. Eventualmente, son traídos por barco, oleoductos, ferrocarril o camión hasta uno de los terminales.